L’avellana, el fruit més preuat de Benassal

86

Entre les belles i sorprenents qualitats que atresora Benassal no només està la seua formidable aigua de la Font d’en Segures, l’edifici de la Mola o els seus serpentejants carrers on les cases senyorials atrapen l’atenció dels transeünts. Una de les peculiaritats que li aporta caràcter únic al poble i el distingeix de qualsevol altre és el conreu d’avellanes, fruita seca d’intens sabor i color que es recol·lecta només en uns segments territorials molt específics. Perquè Benassal, amb el perfecte clima de l’Alt Maestrat, és un d’aquests llocs propicis perquè els avellaners cresquen i produïsquen el seu fruit.

Tot i que els camps de Benassal estan coberts per l’espés brancatge dels avellaners, la implantació del seu cultiu a la localitat és bastant recent. Fa aproximadament 60 anys, l’economia del poble era fonamentalment agrícola i basada en la vinya, el cereal i la creïlla, i en menor mesura en les oliveres i ametlers. De manera massiva, veïns i veïnes de Benassal van començar a canviar de producció en els seus bancals i parcel·les, per la qual cosa fins i tot la Cooperativa Agrícola Benasalense va haver d’obrir en 1969 una secció dedicada a l’avellana que recollia la collita de cada soci. Tota la càrrega emmagatzemada a Benassal es venia posteriorment a la Unió Agrària Cooperativa de Reus, en una relació comercial que continua vigent funcionant a ple rendiment.

La principal característica de l’avellana és el seu potent i dolç sabor acompanyat per la seua suau textura, oposada a la corfa dura i llenyosa que la cobreix. A Benassal el seu ús s’ha anat estenent amb el pas dels anys i ja s’utilitza en pastisseria amb mousse o brownies que casen perfectament amb xocolate; rebosteria, amb coca d’avellana o torrons ja tradicionals en la localitat; en guisats com croquetes farcides amb avellana o boletes de formatge i avellana; o en salses per a diferents tipus de carn i peix. Són només alguns exemples de la gran oferta gastronòmica existent en l’hostaleria de la localitat. De fet, cada octubre se celebra el Mes de l’Avellana a Benassal, una iniciativa gastronòmica que visibilitza la importància d’aquest fruit per al desenvolupament econòmic i social de la localitat, i que també promociona plats tradicionals i moderns ideats en bars i restaurants locals.

A part de l’àmplia gamma de possibilitats culinàries que posseeix i sensacions gustatives que desperta en el paladar, l’avellaner també és arbre de vida. És un arbre tofoner. El treball d’aquests arbres permet créixer a les tòfones que estan sota el seu recer, una oportunitat d’or per l’alta demanda d’aquest producte d’intens i fort gust. Benassal concentra una xicoteta part de la producció nacional d’avellanes, molt lluny de la suma total que aporten les terres de la província de Tarragona. Malgrat això, la implicació d’aquesta fruita seca en la vida del veïnat creix dia rere dia, i no precisament amb més terres cultivades, sinó amb un increment de receptes en les quals l’avellana aporta les seues qualitats. Benassal és una de les poques zones on l’avellana es cultiva, un tresor de color canyella que va canviar la vida per sempre dels veïns i les veïnes d’aquest poble de l’Alt Maestrat.